PHIL HALL 

Tạo ra một doanh nghiệp không bao giờ là một công việc đơn giản. Tạo ra một doanh nghiệp trong một ngành mà trước nay luôn có chi phí khởi nghiệp khổng lồ và tỷ suất lợi nhuận tối thiểu – trong một nền kinh tế suy yếu với tỷ lệ lạm phát cao, gián đoạn chuỗi cung ứng, thiếu hụt lao động, và chi phí nhiên liệu tăng cao – đang đưa khái niệm “thách thức” lên một tầm cao mới.

Đối với ông Ben Pote, người mở nhà hàng ăn nhanh bình dân Wildacre Rotisserie hồi tháng Sáu ở Greenwich, Connecticut, không bao giờ có một thời điểm an toàn hoặc may mắn nào để một doanh nhân kinh doanh nhà hàng khai trương.

“Tôi nghĩ rằng quý vị phải có một chút điên rồ mới mở một nhà hàng bất kể thời gian hay điều kiện thị trường như thế nào,” ông vừa nói vừa cười. “Đúng là mọi thứ trở nên phức tạp hơn rất nhiều – chúng ta đang trong quá trình mở cửa lại nền kinh tế, rồi thì lạm phát với COVID đến và đi – nhưng đây vẫn là thời điểm tuyệt vời cho các nhà hàng sẵn sàng suy ngẫm về cách phục vụ thức ăn và tiếp cận khách hàng của mình theo những cách sáng tạo mới trong khi vẫn kiềm chế được chi phí của họ.”

Nhưng không phải chủ nhà hàng nào cũng có thể đạt được sự cân bằng đó. Theo thống kê từ Hiệp hội Nhà hàng Quốc gia (NRA), ngành này ghi nhận doanh thu 799 tỷ USD trong năm 2021, giảm so với 864 tỷ USD trong năm trước đại dịch 2019, và có 90,000 địa điểm kinh doanh nhà hàng đóng cửa tạm thời hoặc vĩnh viễn vì đại dịch.

Sự hỗ trợ của liên bang đối với ngành nhà hàng trong đại dịch là không hoàn thiện. Hồi tháng 03/2021, Quốc hội đã phân bổ 28.6 tỷ USD cho Cơ quan Quản trị Doanh nghiệp Nhỏ (SBA) để hỗ trợ các nhà hàng bị ảnh hưởng. Nhưng Quỹ Phục hồi Nhà hàng của SBA chỉ phân bổ tiền cho 40% những người nộp đơn đủ điều kiện (100,572 nhà hàng) trước khi cạn kiệt. Một nỗ lực để bổ sung quỹ này đã không được thông qua tại Thượng viện Hoa Kỳ hồi tháng Năm.

“Các nhà hàng vẫn đang cố gắng kiếm bù lại những gì đã mất trong đại dịch; giờ đây họ phải vật lộn với tình trạng thiếu hụt nhân lực, lạm phát cao kỷ lục, và những hạn chế trong chuỗi cung ứng,” bà Michelle Korsmo, Chủ tịch kiêm Giám đốc điều hành của NRA, cho biết. Bà than phiền rằng hành động của Thượng viện “sẽ khiến những thách thức đó thêm nghiêm trọng và dẫn đến khó khăn hơn về kinh tế cho các gia đình và cộng đồng trên toàn quốc dựa vào ngành nhà hàng và dịch vụ ăn uống.”

Các chủ nhà hàng Hoa Kỳ nỗ lực kinh doanh trước nhiều trở ngại kinh tế
Một người phục vụ làm việc tại một nhà hàng ở Alexandria, Virginia, hôm 03/06/2022. (Ảnh: Olivier Douliery/AFP qua Getty Images)

Và ở một số thị trường, nhà hàng phải chịu thêm gánh nặng.

“Chúng tôi là một trong những tiểu bang bị ảnh hưởng nặng nề nhất bởi đại dịch COVID và đã đóng cửa lâu hơn so với một số tiểu bang khác ngoài kia,” bà Melissa Fleischut, Chủ tịch kiêm Giám đốc điều hành của Hiệp hội Nhà hàng tiểu bang New York, cho biết. “Tôi nghĩ rằng nỗ lực xây dựng lại ở New York thậm chí còn khó khăn hơn ở một số tiểu bang mà các hạn chế đối với các nhà hàng có lẽ không nghiêm ngặt bằng. Chúng tôi đã mất một số nhà hàng từng là thành viên lâu năm của cộng đồng ở đây, và rất buồn mỗi khi chứng kiến điều đó xảy ra.”

Thách thức về nhân sự

Bà Fleischut cảnh báo rằng “tâm lý trong ngành đang trở nên bi quan hơn gần đây vì lạm phát và chi phí gia tăng không hồi kết.” Bà cũng chỉ ra rằng các nhà hàng đang phải vật lộn với tình trạng thiếu nhân sự – NRA ước tính ngành công nghiệp quốc gia này đã mất 1 triệu nhân viên kể từ trước khi đại dịch xảy ra năm 2019 cho đến cuối năm 2021.

“Đến thời điểm này, có lẽ họ đã điều chỉnh để quen với thực tế là họ sẽ không có đủ đội ngũ nhân viên như họ từng có vào đầu năm 2020 hoặc thậm chí là năm 2019,” bà Fleischut tiếp tục. “Một trong những cách họ đã điều chỉnh là cắt giảm giờ làm để họ không mở cửa nhiều ngày mỗi tuần như trước. Một số đã cắt bỏ bữa trưa và giữ bữa tối, số khác đã cắt bỏ có thể là ngày Chủ Nhật, thứ Hai hoặc thứ Ba, hoặc họ không mở cửa vào cùng thời điểm mà họ đã từng mở cửa và có thể sẽ đóng cửa sớm hơn.”

Ông Ben Pote nói trên là một trong những chủ nhà hàng đang phải ứng phó với tình trạng thiếu người làm.

“Trước đại dịch, nếu quý vị đăng tin tuyển dụng ngoài kia, thì quý vị có thể nhận được 30 đến 50 người nộp đơn tùy thuộc vào mức lương của vị trí đó,” ông nói, đồng thời cho biết thêm rằng khi ông mở Wildacre Rotisseri, “chúng tôi không có con số ứng viên có ý nghĩa nào, có thể một hoặc hai người mỗi ngày. Và trong những người nộp đơn đó, chúng tôi sẽ sắp xếp một cuộc phỏng vấn, và tại một trong ba cuộc phỏng vấn, người đó thậm chí sẽ không xuất hiện. Nguồn nhân lực đáng tin cậy sẵn sàng làm việc và hăng hái làm việc thì chẳng thấy đâu.”

Ông Pote tự cho rằng mình “rất may mắn khi những người mà chúng tôi thuê đều rất tuyệt, và chúng tôi chưa gặp phải việc nhân viên đi tìm chỗ khác lương cao hơn, như nhiều nhà hàng mới đã gặp phải.” Tuy nhiên, ông thừa nhận rằng, “Chúng tôi đã phải sắp xếp số nhân viên đang có để hoạt động năm ngày một tuần, vì chúng tôi không đủ nhân sự cho việc mở cửa đầy đủ bảy ngày.”

Khách hàng thân thiết

Nếu có một điểm sáng nào cho ngành nhà hàng, thì hẳn đó là việc khách hàng của ngành này đã không biến mất. Một cuộc khảo sát gần đây từ công ty công nghệ tiếp thị Popmenu cho thấy 40% ngân sách dành cho thực phẩm cá nhân hoặc gia đình ở Hoa Kỳ được chi cho các nhà hàng mỗi tháng, và 45% người Mỹ ra ngoài ăn tại nhà hàng ít nhất hai lần một tuần.

Ông Brendan Sweeney, Giám đốc điều hành và người đồng sáng lập của Popmenu, cho biết, “Nhà hàng đóng một vai trò quan trọng trong cuộc sống hàng ngày, từ việc chuẩn bị bữa ăn cho đến tạo nên những kỷ niệm.” Ông nói thêm rằng, “Chất lượng, sự tiện lợi, và giá trị là những điều quan trọng hàng đầu.”

Ông Matija Zarak, chủ Nhà hàng Dubrovnik ở New Rochelle, New York, biết ơn sự ủng hộ liên tục của những khách hàng lâu năm tại nhà hàng chuyên phục vụ người Croatia của mình, ngay cả khi ông phải tăng giá để duy trì lợi nhuận khiêm tốn trong bối cảnh chi phí gia tăng do lạm phát gây ra.

“May mắn là chúng tôi bận rộn,” ông chia sẻ. “Chúng tôi đã có một vài tháng rất, rất bận rộn. Nhưng sau khi trường học khai giảng vào tháng Chín và mọi thứ chậm lại, chúng tôi sẽ cần phải có một số ý tưởng mới để duy trì hoạt động kinh doanh. Mỗi ngày, chúng tôi đang lên kế hoạch cho năm tới.”

Vân Du biên dịch

Chia sẻ bài viết này tới bạn bè của bạn